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Debates sobre el calentamiento global




Aunque los parámetros que gobiernan el clima y los procesos que provocan el calentamiento global son conocidos y están basados en principios científicos, los expertos continúan trabajando para conocer ciertos detalles del sistema climático y su respuesta al aumento de los gases de efecto invernadero. La incertidumbre científica es inevitable en un sistema tan complejo como el que controla el clima en la Tierra. Sin embargo, los avances en las técnicas de medición, análisis y modelación han contribuido a clarificar numerosas incertidumbres en los últimos años.
Por ejemplo, no está claro por qué la tendencia al calentamiento se detuvo durante tres décadas a mediados del siglo XX. Los registros demostraron incluso cierto enfriamiento antes de reanudar de nuevo el ascenso en la década de 1970. La ausencia de calentamiento a mitad del siglo se atribuye a los aerosoles de sulfato presentes en el aire, que tienen un efecto de enfriamiento porque reflejan parte de la luz solar de vuelta al espacio. El calentamiento ha sobrepasado este efecto debido, en parte, a que las medidas para controlar la polución han conseguido un aire más limpio.
Durante muchos años los medios de comunicación han tratado el calentamiento global como un problema con dos caras, con algunos expertos a favor y otros en contra de su existencia. No obstante, este planteamiento era una simplificación burda del debate científico. Los escépticos respecto al calentamiento global se apoyaban en incertidumbres científicas para cuestionar el calentamiento. No obstante, en la actualidad existen pruebas irrefutables de que las temperaturas globales están subiendo, basadas en las mediciones de la temperatura y las observaciones de otros efectos, como el deshielo de los glaciares y de los polos, la subida del nivel del mar y los cambios en los ciclos vitales de plantas y animales.
Conforme la evidencia científica de la elevación de la temperatura global era irrefutable, los científicos que cuestionaban el calentamiento centraron su argumentación en si las actividades humanas eran en realidad la causa de ese calentamiento. Argumentaban que el calentamiento observado podría estar causado por procesos naturales, como los cambios en la energía emitida por el Sol. No obstante, se ha comprobado que la influencia del Sol ha contribuido solo ligeramente al calentamiento observado, en especial desde la mitad del siglo XX. De hecho, existen pruebas abrumadoras de que las emisiones de gases de efecto invernadero procedentes de las actividades humanas son la causa principal de este calentamiento.
En 1988 el Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambiente (UNEP) y la Organización Meteorológica Mundial (OMM) crearon el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC). Este grupo, que está formado por miles de expertos sobre el clima de todo el mundo, emite un informe cada seis años que describe el estado del conocimiento científico sobre el calentamiento global. El Cuarto Informe de Evaluación del IPCC, emitido en 2007, constituye el principal acuerdo científico hasta la fecha sobre calentamiento global. Este grupo de expertos llegó a la conclusión de que es muy probable (con una probabilidad superior al 90%) que las actividades humanas sean responsables de la mayor parte del calentamiento desde la mitad del siglo XX, que es muy improbable (con una probabilidad menor del 5%) que el calentamiento se deba a la variabilidad natural y que es muy probable que el calentamiento no esté causado solo por causas naturales. Este grado de certeza es muy alto dada la complejidad del estudio del sistema climático y de la influencia de las actividades humanas en el clima.
5.2
Predicciones del calentamiento global
En su informe de 2007 el IPCC pronosticó aumentos de la temperatura en distintas circunstancias, según la magnitud de las futuras emisiones de gases de efecto invernadero. En un supuesto “moderado”, con un crecimiento lento de estas emisiones y un pico alrededor del año 2050 para descender después, el informe del IPCC prevé un calentamiento de entre 1,1 ºC y 2,9 ºC hacia el año 2100. En un supuesto con “emisiones elevadas”, en el que las emisiones continúan subiendo de forma considerable hasta estabilizarse a finales del siglo, el informe del IPCC prevé un calentamiento adicional de 2,4 ºC a 6,4 ºC hacia el año 2100.
El IPCC alertó de que, incluso si las concentraciones atmosféricas de gases de efecto invernadero dejan de aumentar, el clima continuará calentándose durante un periodo prolongado, como consecuencia de las emisiones pasadas, y con efectos más pronunciados que los observados durante el siglo XX. Si las emisiones de gases de efecto invernadero continúan aumentando los expertos prevén un cambio climático preocupante.
En octubre de 2007 un estudio publicado en la Academia Nacional de Ciencias alertó de que los modelos de clima usados para predecir el calentamiento futuro pueden ser demasiado optimistas. Este estudio detectó que la concentración atmosférica de dióxido de carbono ha subido un 35% entre 1990 y 2006, un ritmo de subida mucho mayor del supuesto en la mayoría de los modelos climáticos. Los expertos señalaron que el ritmo de crecimiento medio de esta concentración era del 1,3% en el periodo entre 1990 y 1999, pero del 3,3% entre 2000 y 2006. Se calcula que en el año 2000 se emitieron 7.000 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono a la atmósfera por el uso de combustibles fósiles y que esta cifra subió a 8.600 millones de toneladas métricas en 2006. Los expertos también llamaron la atención sobre el inesperado deshielo en el océano Glacial Ártico, durante el verano de 2007, como prueba de que los modelos climáticos habituales son inadecuados para predecir la rapidez del cambio climático.
6
EFECTOS DEL CALENTAMIENTO GLOBAL
Los científicos emplean modelos informáticos sofisticados de temperatura, patrones de precipitación y circulación atmosférica para estudiar el calentamiento global. Basándose en estos modelos, los investigadores han realizado numerosas predicciones sobre cómo afectará el calentamiento global al clima, hielo glaciar, nivel del mar, agricultura, especies animales y vegetales y salud humana. Ya se están observando muchos de estos cambios relacionados con la subida de las temperaturas.
6.1
CLIMA
Inundaciones en Bangladesh
Las fuertes lluvias caídas durante la época de monzones, de mayo a octubre, causan inundaciones en las áreas situadas a lo largo del golfo de Bengala. La zona de Bangladesh, muy poblada, sería especialmente susceptible a los efectos de la subida del nivel del mar como consecuencia del calentamiento global.

Los científicos prevén que las regiones polares del hemisferio norte se calentarán más que otras zonas del planeta, y que los glaciares y el hielo del mar perderán extensión. La nieve desaparecerá en las regiones que ahora presentan nevadas suaves durante el invierno. En las montañas de zonas templadas las nieves perpetuas se localizarán a mayor altitud y los mantos de nieve se fundirán antes. Las temperaturas invernales y nocturnas tenderán a subir más que las diurnas y estivales. Muchas de estas tendencias están comenzando a aparecer. Las temperaturas árticas, por ejemplo, han subido casi el doble de la media global en los 100 últimos años.
Un mundo más caliente será, en general, también más húmedo, como consecuencia de una mayor evaporación del agua de los océanos. Una atmósfera más húmeda puede contribuir a provocar mayor calentamiento. Por una parte, el vapor de agua es un gas de efecto invernadero y su mayor presencia aumentará aún más el calentamiento. Por otra, más vapor de agua en la atmósfera forma más nubes que reflejan la luz solar de vuelta al espacio y reducen el proceso de calentamiento (ciclo del agua). No sabemos cuál de estos efectos predominará en el futuro y los científicos tienen en cuenta ambas opciones al predecir los aumentos de la temperatura. Esta es una de las razones principales de que las predicciones contengan intervalos de temperaturas altas y bajas para diferentes supuestos de emisiones.
Se prevé que las tormentas serán más frecuentes e intensas en las zonas más calientes. También el agua del suelo se evaporará más rápidamente y provocará que este se seque más rápido entre los periodos de lluvias. Algunas regiones podrían estar más secas que ahora. En general, se supone que las mayores latitudes recibirán más agua de lluvia y que las zonas subtropicales recibirán menos. Estos desplazamientos de los patrones de precipitación (tanto de lluvia como de nieve) se han observado en muchas regiones desde 1900. Se ha detectado un aumento sustancial de la humedad en las regiones orientales de América del Norte y del Sur, norte de Europa y norte y centro de Asia. Un ambiente más seco ha prevalecido en la región Sahel del oeste de África, sur de África, mediterráneo y zonas del sur de Asia. Se prevé que las sequías serán más intensas y prolongadas, aunque esto ya se viene observando desde la década de 1970, sobre todo en los trópicos y subtrópicos.
Cabe esperar que los patrones climáticos sean menos previsibles y más extremos. Se prevé que los trayectos de las tormentas se desplacen hacia los polos, desplazando los patrones de viento, lluvia y temperatura. Las olas de calor serán más frecuentes e intensas, una tendencia ya observada. Es probable que los huracanes, tormentas violentas que descargan su fuerza sobre el agua caliente del océano, sean más violentos. La intensidad de los huracanes ya ha aumentado desde la década de 1970.
6.2
Placas de hielo y glaciares
Disminución de la extensión de hielo en Groenlandia
En estas imágenes tomadas por satélite, las áreas pintadas representan la superficie de deshielo en los años 1992 y 2002. El deshielo de la placa de hielo de Groenlandia y de los glaciares de Alaska y Canadá podría originar una subida considerable del nivel de los océanos.

Las temperaturas más altas ya están provocando cambios sustanciales en los glaciares de las montañas de todo el mundo, en las placas de hielo de Groenlandia y de la Antártida, y en el hielo del océano Glacial Ártico. En Europa, África, Asia y Norteamérica los glaciares de las montañas han disminuido durante el siglo XX y el deshielo es más rápido. Este deshielo a gran escala puede acelerar el ritmo del calentamiento global. El hielo tiene un efecto de enfriamiento porque refleja la luz solar de vuelta al espacio. El agua y la tierra, más oscuros que el hielo, absorben y retienen más calor.
Los glaciares del Kilimanjaro, la montaña más alta de África, han perdido el 82% de su hielo desde 1912 y se prevé su desaparición total hacia 2020. Los glaciares en la cordillera del Himalaya, en Asia, están sufriendo un deshielo a un ritmo de 9-15 m al año. Este deshielo alimenta a los principales ríos, como el Ganges, Yangtzé y Mekong. Se prevé la desaparición de los glaciares del Parque nacional de los Glaciares, en Estados Unidos, hacia el año 2030 y su número ya ha descendido desde 150 glaciares en 1850 a 26 en 2007.
La temperatura media anual en el Ártico ha aumentado casi al doble de la que había en las últimas décadas. La superficie cubierta por el hielo en los mares durante el verano ha descendido entre un 15% y un 20% en los 30 últimos años y se prevé que desaparecerá casi por completo a finales del siglo XXI. Numerosas especies como los osos polares, focas y morsas dependen del hielo para su supervivencia. La rápida pérdida de los glaciares en Alaska supone casi la mitad de la pérdida total de hielo en los glaciares de todo el mundo y contribuye de forma considerable a la elevación del nivel del mar observada. El deshielo de la placa de hielo de Groenlandia, que podría elevar el nivel del mar unos 7 metros si se deshelara por completo, también está acelerándose. La superficie que está sufriendo al menos cierto grado de deshielo aumentó un 16% entre 1979 y 2002 y los científicos calculan que un calentamiento de solo unos pocos grados centígrados podría causar un deshielo generalizado, provocando una elevación considerable del nivel del mar.
El agua dulce que fluye en el océano Atlántico norte al derretirse el hielo Ártico, podría alterar los patrones de circulación oceánicos que tienen gran influencia en el clima global. Según las predicciones científicas es improbable un colapso de estos patrones de circulación hacia 2100. No obstante, los científicos esperan que se produzca un debilitamiento y ralentización de la circulación termohalina, conocida también como “cinta rodante” oceánica. Además, una alteración de los patrones de circulación en la superficie del océano Atlántico norte, conocida de forma colectiva como corriente del Golfo, podría provocar un enfriamiento en Europa.
En la Antártida la situación es algo distinta a la del Ártico. La península Antártica, el extremo más septentrional de la Antártida que se extiende hacia Sudamérica, ha sufrido un calentamiento drástico, a una velocidad varias veces superior a la media global en los últimos cincuenta años. Sin embargo, otras zonas de la Antártida no han presentado una tendencia similar, ya que algunas han sufrido calentamiento y otras enfriamiento. En general, se piensa que la Antártida está calentándose igual que la media de todo el planeta. A diferencia de lo que ocurre en el Ártico, no existe una tendencia general en el hielo del mar. No obstante, en la península Antártica diez placas de hielo flotante han perdido más de 14.000 km2 de hielo y probablemente no han estado en un nivel tan bajo en los últimos 10.000 años. Los científicos calculan que un calentamiento superior a unos pocos grados centígrados podría provocar un deshielo generalizado de la placa de hielo de la Antártida occidental, igual que sucedería en Groenlandia. Solo este deshielo podría provocar una subida del nivel del mar de hasta 5 metros.
6.3
Nivel del mar
Una isla de baja altitud
El gobierno de Maldivas, una nación insular de escasa altitud situada en el océano Índico, ha expresado su preocupación sobre el posible aumento del nivel del mar atribuido al calentamiento global. Gran parte de la extensión de la isla se sitúa solo a 2 m sobre el nivel del mar y, por ello, solo una pequeña subida de ese nivel podría amenazar su existencia.

Conforme se calienta la atmósfera también lo hace la capa superficial del océano, aumentando su volumen y subiendo el nivel del mar. El deshielo de los glaciares y de las placas de hielo, sobre todo alrededor de Groenlandia, aumenta todavía más el nivel del mar, que subió entre 10 y 25 cm durante el siglo XX (esta diferencia se debe a la incertidumbre de las mediciones y a la variabilidad regional). Se prevé que hacia finales del siglo XXI el nivel del mar habrá subido otros 28-58 cm si continúa el aumento considerable de las emisiones de gases de efecto invernadero. La predicción es algo menor (19-37 cm) si estas emisiones comienzan a descender alrededor del año 2050. Estas predicciones no tienen en cuenta el posible deshielo a gran escala de las placas de hielo de Groenlandia o de la Antártida, que podría comenzar en el siglo XXI si las temperaturas suben algunos grados centígrados.
La subida del nivel del mar podría dificultar la vida en muchas islas y regiones costeras. Las tormentas fuertes en las que el viento levanta el agua y sube el nivel del mar, serán más frecuentes y dañinas. Aumentará la erosión de los acantilados, playas y dunas. Conforme el mar invada la desembocadura de los ríos, aumentarán las inundaciones por escorrentía en la cuenca alta.
Pequeños países isleños como Tuvalu y Kiribati, en los que la tierra más alta está solo a unos pocos metros por encima del nivel del mar, están sufriendo ya la invasión del agua salada, que convierte el agua dulce en imbebible, así como un mayor impacto de los tifones y del fuerte oleaje. Estos países podrían desparecer si continúa la subida del nivel del mar. Incluso una subida moderada de este nivel tendría consecuencias graves en los ecosistemas costeros.
Es posible limitar las consecuencias si se toman algunas medidas. Las costas pueden protegerse con diques, muros y otras barreras para impedir la invasión del mar. Otra opción es que los gobiernos ayuden a la población costera a trasladarse a otras zonas más elevadas, aunque puede resultar muy complicado en aquellas regiones muy pobladas. Países industrializados como los Países Bajos pueden precisar un gasto económico enorme para proteger su costa, mientras que otros países más pobres como Bangladesh pueden verse forzados a abandonar las regiones costeras bajas.
6.4
Agricultura
Un calentamiento global de algunos grados puede aumentar la producción agrícola, aunque no necesariamente, en algunas zonas donde ahora crecen cosechas. Por ejemplo, el sur de Canadá podría beneficiarse de lluvias más abundantes y de una estación de crecimiento más prolongada. Al mismo tiempo, las tierras de cultivo tropicales semiáridas, de algunas regiones de África, se empobrecerían todavía más. Las tierras de cultivo que reciben el agua de montañas alejadas podrían verse perjudicadas porque el manto de nieve invernal se fundiría antes de lo habitual y no coincidiría con los meses de mayor crecimiento de las plantas cultivadas. Las cosechas y los bosques también podrían verse afectados por la presencia de mayor número de insectos y de enfermedades. Las zonas agrícolas necesitarían adaptarse a las condiciones cambiantes, por ejemplo modificando el tipo de cosechas o invirtiendo en variedades que soporten mejor la sequía o el calor. Los científicos calculan que un calentamiento de hasta 3 ºC podría aumentar la capacidad agrícola global, pero es probable que un calentamiento más pronunciado redujera esta capacidad.
6.5
Plantas y animales
Las plantas y los animales tendrán problemas para escapar o adaptarse a los efectos del calentamiento global. Los científicos ya han observado cambios en los ciclos vitales de muchas plantas y animales, como el florecimiento más temprano o la incubación precoz de los pájaros en primavera. Numerosas especies han comenzado a desplazarse de sus territorios habituales o a cambiar su modelo migratorio anual debido a la elevación de la temperatura.
Con un calentamiento mayor, los animales tenderán a migrar hacia los polos y hacia territorios más elevados. Las plantas intentarán también cambiar sus habitats, buscando nuevas zonas conforme las regiones en las que viven se calienten demasiado. No obstante, en muchas zonas el desarrollo humano impedirá estos cambios. Las especies que encuentren bloqueado su camino hacia el norte o hacia el sur por ciudades o terrenos cultivados podrán extinguirse. Las especies que viven en ecosistemas extremos, como los polos y las cumbres de las montañas, tienen mayor riesgo, porque no podrán migrar hacia hábitats nuevos. Por ejemplo, los osos polares y los mamíferos marinos del Ártico ya están amenazados por el deshielo del hielo del mar.
Es difícil predecir las especies en riesgo de extinción por el calentamiento global. Algunos científicos han estimado que entre el 20% y el 50% de las especies podrían estar abocadas a la extinción con una subida de 2-3 ºC de temperatura. Para las plantas y los animales es muy importante, además, el ritmo de incremento de la temperatura, no solo la magnitud. Si el incremento es muy rápido, algunas especies animales e incluso ecosistemas enteros, como ciertos tipos de bosques, podrían ser incapaces de adaptarse con la suficiente rapidez y podrían desaparecer.
Los ecosistemas oceánicos, especialmente aquellos más frágiles como los arrecifes coralinos, también se verán afectados por el calentamiento global. Una mayor temperatura oceánica puede producir un “blanqueo” del coral, un estado que si se prolonga produce la muerte del mismo. Los científicos calculan que un calentamiento global de 1 ºC podría provocar un blanqueo generalizado con la consiguiente muerte de los arrecifes coralinos en todo el mundo. Además, el aumento del dióxido de carbono en la atmósfera afecta a los océanos y aumenta la acidez del agua oceánica. Esta acidificación perjudica todavía más a los ecosistemas oceánicos.
6.6
Salud
En un mundo más caliente los científicos prevén un aumento de las enfermedades y de las muertes relacionadas con el calor, debidas no solo a los días más calurosos sino sobre todo a las noches más calurosas. Las olas de calor más frecuentes e intensas contribuirán todavía más a esta tendencia. Por otro lado, habrá descensos en el número de muertes relacionadas con el frío. Enfermedades como la malaria, localizadas en la actualidad en los trópicos y transmitidas por mosquitos u otros insectos, ampliarán su zona de influencia conforme estos insectos se desplacen a regiones que antes eran demasiado frías para ellos. Otras enfermedades tropicales podrán propagarse de forma similar, como el dengue, la fiebre amarilla y la encefalitis. Los expertos prevén también un aumento de la incidencia de alergias y enfermedades respiratorias conforme el aire más caliente contenga más contaminantes, esporas de hongos y pólenes.
7
MEDIDAS PARA CONTROLAR EL CALENTAMIENTO GLOBAL
La respuesta al desafío de controlar el calentamiento global precisa cambios fundamentales en la producción de energía, el transporte, la industria, las políticas gubernamentales y los planes de desarrollo en todo el mundo. Estos cambios requieren tiempo. El desafío actual es controlar las consecuencias inevitables con medidas que permitan evitar consecuencias más graves en el futuro.
La reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero, también denominada atenuación de los gases de efecto invernadero, es una medida necesaria para controlar el calentamiento global. Existen dos estrategias principales para ralentizar la acumulación de gases de efecto invernadero. Una es reducir el uso de combustibles fósiles, reduciendo así las emisiones de gases de efecto invernadero. La otra es mantener el dióxido de carbono fuera de la atmósfera almacenando el gas o su componente de carbono en otro lugar, lo que se conoce como secuestro o captura del carbono.
7.1
Captura del carbono
Movimiento Cinturón Verde
El Movimiento Cinturón Verde en Kenia ha llevado a cabo la plantación de varios millones de árboles. La activista keniata Wangari Maathai encabezó esta campaña en 1977 que, posteriormente, se extendió a otras partes de África.

Una manera de evitar que las emisiones de dióxido de carbono alcancen la atmósfera es conservar y plantar más árboles. Los árboles, especialmente los más jóvenes y los de crecimiento rápido, eliminan una gran cantidad de dióxido de carbono de la atmósfera y almacenan átomos de carbono en la madera nueva. En todo el mundo están desapareciendo bosques a un ritmo alarmante, sobre todo en los trópicos. En muchas zonas, la reforestación es escasa y la tierra pierde fertilidad o se destina a otros usos como terrenos cultivados o desarrollos urbanísticos. Además, cuando se talan o queman árboles liberan el carbono almacenado de nuevo a la atmósfera en forma de dióxido de carbono. Ralentizar la velocidad de la deforestación y plantar nuevos árboles ayuda a contrarrestar la acumulación de gases de efecto invernadero.
También es posible una captura directa del dióxido de carbono en forma gaseosa. Antes se inyectaba en pozos de petróleo vacíos para forzar la salida de petróleo desde la tierra o el fondo del mar. Es posible utilizar ese mismo proceso para almacenar el dióxido de carbono liberado por una planta de producción de energía o una fábrica. Por ejemplo, desde 1996 se ha empleado este proceso en una plataforma de perforación de gas natural cerca de la costa noruega. El dióxido de carbono que sale a la superficie con el gas natural es capturado, comprimido y después inyectado en un acuífero profundo por debajo del lecho marino, del que no puede escapar. En la mayoría de los casos el proceso de captura de dióxido de carbono implica también el transporte del gas en forma comprimida a sitios adecuados para su almacenamiento, bajo la superficie. Las aguas oceánicas profundas podrían absorber también una gran cantidad de dióxido de carbono aunque sus efectos sobre la vida oceánica pueden resultar perjudiciales. La viabilidad y los efectos medioambientales de estas medidas están siendo estudiados por equipos internacionales.
7.2
Fuentes de energía
Parque eólico
Los generadores de turbina de los parques eólicos aprovechan la fuerza del viento para producir electricidad. Estos generadores dañan menos el medio ambiente que otras fuentes, aunque no siempre son prácticos, porque requieren al menos 21 km/h de velocidad media del viento.

El consumo mundial de combustibles fósiles aumenta cada año. No obstante, el uso de energía en todo el mundo está cambiando lentamente: el uso de combustibles que emiten gran cantidad de dióxido de carbono está siendo sustituido por el de combustibles que emiten menos cantidad de este gas.

Toyota Prius
El Toyota Prius, un coche eléctrico híbrido de cuatro asientos, se convirtió en el primer vehículo híbrido fabricado en serie cuando Toyota lo comercializó en Japón en 1997.

La madera fue la primera fuente de energía utilizada por el ser humano. Con la Revolución Industrial (a mediados del siglo XVIII), el carbón se convirtió en la fuente principal de energía. Hacia mediados del siglo XIX la utilización del petróleo superó a la del carbón para alimentar los motores de combustión interna, que después se emplearon en los coches. En el siglo XIX comenzó el uso generalizado del gas natural para calentar y alumbrar. La combustión de gas natural emite menos dióxido de carbono que el petróleo que, a su vez, emite menos que el carbón o la madera. Sin embargo, es posible que se produzca un cambio en esta tendencia conforme se agoten las reservas de petróleo. En la actualidad, están comenzando a utilizarse otros combustibles, como las arenas asfálticas. La obtención de petróleo a partir de las arenas asfálticas implica un proceso de extracción y refinado que emite dióxido de carbono. Además, la abundancia relativa de reservas de carbón en países como China y Estados Unidos podría provocar un nuevo ascenso del uso de carbón para generar electricidad. Tecnologías innovadoras para las plantas de energía alimentadas con carbón podrían ayudar a paliar los efectos nocivos.
Solo es posible conseguir una reducción sustancial de las emisiones de dióxido de carbono cambiando la procedencia de la energía, que ahora se obtiene a partir de los combustibles fósiles. Las centrales nucleares no emiten dióxido de carbono pero la energía nuclear genera polémica por motivos de precaución, seguridad, así como por el elevado coste de eliminación de los residuos nucleares. Las energías solar, eólica y la obtenida del hidrógeno tampoco emiten gases de efecto invernadero. Estas fuentes de energía pueden ser alternativas prácticas poco contaminantes frente al uso de los combustibles fósiles. Otras opciones son los combustibles obtenidos de las plantas como el biodiesel (obtenido del aceite vegetal nuevo y usado) y el bioetanol (un aditivo de la gasolina obtenido de las plantas). El uso de estos combustibles ayudaría a reducir las emisiones totales de dióxido de carbono por los coches. El coche eléctrico híbrido, que emplea un motor eléctrico combinado con uno de gasolina o diesel, emite menos dióxido de carbono que los coches convencionales.
7.3
Acuerdos internacionales
Cumbre de la Tierra, 1992
La Conferencia de las Naciones Unidas sobre Medio Ambiente y Desarrollo, también conocida como Cumbre de la Tierra o Cumbre de Río, se celebró en 1992. Los representantes de 178 países asistieron a la cumbre en Río de Janeiro, Brasil. En esta foto el que sería vicepresidente de los Estados Unidos Al Gore, se dirige a la audiencia.

Es necesaria la cooperación internacional para conseguir una reducción de los gases de efecto invernadero. La primera conferencia internacional sobre este problema se celebró en 1992 en Río de Janeiro, Brasil. En la Conferencia de las Naciones Unidas sobre Medio Ambiente y Desarrollo, conocida de manera informal como Cumbre de Río o Cumbre de la Tierra, los países asistentes se comprometieron a afrontar el problema de los gases de efecto invernadero firmando la Convención Marco sobre el Cambio Climático. Hasta ahora, más de 180 países han ratificado la Convención, que compromete a los países a estabilizar las concentraciones de gases de efecto invernadero en la atmósfera a un nivel que podría evitar una interferencia humana peligrosa con el clima. Esto es necesario para que los ecosistemas puedan adaptarse de forma natural al calentamiento global, para no poner en riesgo la producción de alimentos y para que el desarrollo económico sea sostenible.
Los países que acudieron a la Cumbre de la Tierra acordaron reunirse de nuevo para plasmar estas buenas intenciones en un tratado de obligado cumplimiento sobre reducción de las emisiones. En 1997 se reunieron en Japón 160 países y acordaron el denominado Protocolo de Kioto. Este tratado fija objetivos obligatorios para la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero. Los países industrializados que firmaron el tratado están obligados a reducir sus emisiones un 5% por debajo de la cantidad emitida en 1990. Esta reducción debe alcanzarse antes de 2012 y las medidas para conseguirlo deben empezar a aplicarse en 2008. Los países en desarrollo no están obligados a cumplir estas reducciones. Según las normas del Protocolo de Kioto, los países industrializados deben tomar las primeras medidas porque son responsables de la mayoría de las emisiones hasta ahora y tienen más recursos para conseguir esta reducción.
Este protocolo no entraría en vigor a menos que fuera firmado por los países industrializados responsables del 55% de las emisiones en 1990. Esto se logró en noviembre de 2004, cuando Rusia aprobó el tratado, y comenzó a aplicarse en febrero de 2005. A finales de 2006, 166 países habían firmado y ratificado el tratado. Estados Unidos y Australia son dos excepciones notables.
El Protocolo de Kioto que expira en 2012 es solo el primer paso para conseguir la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero. Para estabilizar o reducir las emisiones en el siglo XXI es necesario tomar medidas más amplias y firmes. Esto se debe en parte a que las recomendaciones de este tratado no tuvieron en cuenta la rápida industrialización de países como China o India que están entre los países en desarrollo exentos de cumplir el tratado. No obstante, se prevé que los países en desarrollo producirán la mitad de las emisiones de gases de efecto invernadero hacia 2035. Los dirigentes de estos países argumentan que los controles de las emisiones tienen un coste considerable que dificultaría su desarrollo económico. En el pasado, la prosperidad y la contaminación iban juntas porque la industrialización era siempre un elemento necesario para el desarrollo económico. Una pregunta fundamental que debe plantearse es si la economía puede crecer o no sin aumentar las emisiones de gases de efecto invernadero ya que países como China e India están en el camino de la industrialización.
En 2007 la Unión Europea (UE) tomó la iniciativa en un nuevo plan internacional para controlar el calentamiento global. En la “cumbre verde” celebrada en marzo, los 27 países de la UE alcanzaron un acuerdo de referencia que superaba las recomendaciones planteadas en el Protocolo de Kioto para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Este acuerdo fijó objetivos ambiciosos para la UE aunque quedan pordeterminar los objetivos y reglas para cada país mediante negociaciones adicionales.
En este acuerdo, los dirigentes de la Unión Europea decidieron reducir las emisiones en 2020 a un 20% respecto a las cifras de 1990 o hasta un 30% si los países que no pertenecen a la UE se unen a este acuerdo. También acordaron que las energías renovables, como la solar y la eólica, deberán representar el 20% de la energía total de la UE en 2020 (un aumento del 14 por ciento). Además, acordaron llevar a cabo un incremento, de hasta el 10%, de la energía que se obtiene de combustibles procedentes de las plantas, como el biodiesel y el bioetanol. Junto con estos objetivos, los dirigentes de la UE acordaron diseñar un plan para promocionar las bombillas fluorescentes de bajo consumo, siguiendo el ejemplo de países como Australia y Chile que han limitado de forma progresiva el uso de bombillas incandescentes de mayor consumo.

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